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Educación Primaria y Secundaria

El Derecho de los Niños a una Educación Gratuita y Apropiada

ANTECEDENTES

Las leyes federales protegen el derecho de todos los niños, incluso de los niños con síndrome de Down, de recibir una educación gratuita, pública y apropiada.

Desafortunadamente, éste no siempre ha sido el caso. Hasta fines de los años 70, los estudiante con discapacidades eran habitualmente ubicados en entornos educativos segregados, generalmente inadecuados, tales como escuelas o instituciones especializadas separadas. Esto aún ocurre pero con menor frecuencia. En 1970, las escuelas de los Estados Unidos prestaban servicios para sólo uno de cada cinco estudiantes con necesidades especiales.

La Ley de Educación para todos los Niños Discapacitados se instituyó en 1975 y posteriormente se le cambió el nombre a Ley para la Educación de Personas con Discapacidades (IDEA, por sus siglas en inglés). La ley IDEA exigía que hubiera “educación pública gratuita y apropiada” disponible para todos los niños con necesidades especiales en edad escolar, independientemente de la discapacidad. Una enmienda agregó a los niños de tres a cinco años de edad.

FAPE y LRE

Una educación pública gratuita y apropiada (FAPE, por sus siglas en inglés) requiere que los estudiantes reciban educación especial y servicios relacionados que cubran sus necesidades únicas y los preparen para una vida independiente, el empleo o la educación después del secundario una vez que hayan terminado su educación secundaria.

Los servicios relacionados son el transporte y los otros servicios de desarrollo, correctivos y otros servicios de apoyo (que incluyen patología del habla y del lenguaje y servicios de audiología, servicios de interpretación, servicios psicológicos, fisioterapia y terapia ocupacional, recreación, incluso la recreación terapéutica, servicios de trabajo social, servicios de enfermería escolar diseñados para que un niño con una discapacidad pueda recibir FAPE, servicios de asesoramiento, incluyendo asesoramiento de rehabilitación, servicios de orientación y movilidad y servicios médicos, excepto que esos servicios médicos sean únicamente con el objetivo de hacer un diagnóstico o una evaluación, según se requieran para ayudar a que un niño con una discapacidad se beneficie de la educación especial, e incluye la identificación temprana y la evaluación de las enfermedades discapacitantes en niños.

La ley IDEA exige que un equipo de IEP, que incluya a los padres, desarrolle un Programa de Educación Individualizado (IEP, por sus siglas en inglés) para cada estudiante. Cuando desarrolle el IEP, el equipo deberá considerar todo el rango de las capacidades y metas del estudiante, incluso las metas no académicas. El IEP contiene una descripción de los servicios de educación especial, los servicios relacionados y cualquier otro apoyo, modificación y acomodo que el estudiante pueda necesitar.

Los mandatos de FAPE y de entorno menos restrictivo (LRE, por sus siglas en inglés) están relacionados. La provisión de LRE en la ley IDEA dice: “Cada estado debe establecer procedimientos para asegurar que, en la mayor medida que corresponda, los niños con discapacidades sean educados con niños que no estén discapacitados y que la educación especial, los estudios separados o cualquier otro tipo de remoción de los niños con discapacidades del entorno de educación regular ocurra sólo cuando la naturaleza o la severidad de la discapacidad sea tal que no sea posible lograr de forma satisfactoria la educación en clases regulare con el uso de ayudas y servicios suplementarios” [20 U.S.C 1412(a)(5)(A)].

Mediante la provisión de LRE, el Congreso ha expresado una fuerte preferencia a favor de las clases de educación general. La ley IDEA no permite que el equipo de IEP seleccione otro entorno educativo A MENOS QUE el niño no pueda obtener la educación apropiada en las clases de educación general, aún después de que se le hayan provisto todos los apoyos y servicios que figuran en el IEP. Por lo tanto, el punto de partida en todo análisis del IEP sobre el lugar en que se debe educar al estudiante es el salón de educación general correspondiente a su edad en la escuela a la que el estudiante asistiría si no estuviera discapacitado (llamada la “escuela del vecindario”).

El continuo de LRE tiene una jerarquía que se inicia con las clases de educación general y progresa en el orden del carácter restrictivo del entorno hacia las clases de educación especial, las escuelas diurnas especiales, las escuelas residenciales de educación especial y los entornos de hospitales. El carácter restrictivo se determina por la cantidad de tiempo que se pasa con pares no discapacitados. Se supone que el equipo de IEP debe considerar cada ubicación junto con el continuo de LRE hasta que se haya identificado el entorno educativo adecuado para ese niño en particular. Este proceso fue diseñado por el Congreso para asegurar que el niño se eduque en la mayor medida de lo posible con pares no discapacitados.

Por una serie de razones, algunos padres han llegado a la conclusión de que un entorno de educación general no es apropiado para las necesidades de su hijo. Es importante que sepan que la ley IDEA exige que el equipo de IEP siga el proceso de LRE antes descrito. Sin embargo, esto no evitará que el niño sea educado en clases de educación especial si el equipo de IEP está de acuerdo con su conclusión. A pesar de la preferencia del congreso por la clase de educación general, es mucho más difícil hacer que el equipo de IEP acceda a que el entorno de educación general es el apropiado que conseguirle clases de educación especial a su hijo. Muchos equipos de IEP ni siquiera siguen el proceso exigido por la ley IDEA. Por ese motivo es necesario suministrarles tanta información a los padres sobre el LRE y la inclusión. Por supuesto, los padres siempre tienen el derecho de colocar a su hijo de forma unilateral en una escuela privada o de enseñarle en el hogar. Estas dos elecciones quedan fuera del alcance del proceso de LRE.

PREESCOLAR

Generalmente, las provisiones de FAPE y LRE también se aplican a los niños en edad preescolar. El LRE para preescolar se complica por el hecho de que muchos distritos no tienen clases de educación general para ese grupo de edad a menos que tengan un “preescolar universal” para todos los niños con y sin discapacidades. Algunos distritos usan sus clases del programa Head Start como opciones de educación general para LRE, lo que crea otro conjunto de problemas.

La ley no exige que la escuela pública cree preescolares de educación general simplemente para cumplir con los requisitos de LRE. Sin embargo, si un equipo de IEP determina que la ubicación en un programa preescolar privado es necesaria para brindar educación especial y servicios relacionados a un niño con una discapacidad en el LRE, el programa (y el transporte como un servicio relacionado) se lo debería dar a los padres sin costo. Este texto aparece en la introducción al reglamento de la ley IDEA, pero no aparece en las provisiones reguladoras ni en el estatuto. Durante la próxima reautorización de la ley IDEA (la próxima vez que surja para hacerle grandes enmiendas) será importante que esto quede claramente establecido en la ley.

18 a 21 AÑOS

No hace mucho, las únicas opciones para los estudiantes con discapacidades intelectuales de 18 a 21 años de edad (algunos estados brindan los servicios de IDEA aún más tiempo) eran quedarse en el secundario para recibir servicios bajo la ley. Sin embargo, ahora existen muchos institutos y universidades que brindan programas para después del secundario para estudiantes con discapacidades intelectuales. Visite www.thinkcollege.net En algunos casos, los estudiantes se inscriben dos veces, tanto en la escuela secundaria como en una universidad, aunque reciban sus servicios de IDEA en el campus de la universidad. La introducción de los reglamentos de IDEA indican que los fondos de IDEA se pueden usar para programa de transición en los campus de la universidad si el equipo de IEP de un estudiante determina que se pueden satisfacer mejor sus necesidades mediante la participación en esos programas e incluyen esos servicios en el IEP.

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